Investigadores de UC Berkeley usarán neuroimagen para observar los efectos de la psilocibina en el cerebro humano en tiempo real

La Terapia Asistida por Psicodélicos, una Nueva Esperanza para Trastornos Psiquiátricos

La terapia asistida por psicodélicos está emergiendo como un tratamiento prometedor para trastornos psiquiátricos como la ansiedad y la depresión. Un nuevo estudio en la Universidad de California, Berkeley, será uno de los primeros en explorar cómo el compuesto psicodélico psilocibina interactúa con el cerebro y moldea la percepción humana.

Para muchas personas, la terapia asistida por psicodélicos tiene el poder de desbloquear nuevas perspectivas y aliviar la carga del sufrimiento mental. Sin embargo, por qué estos compuestos tienen efectos tan profundos y cómo interactúan exactamente con la compleja maquinaria del cerebro humano sigue siendo en gran medida un misterio.

El Centro de Ciencia de los Psicodélicos (BCSP) de UC Berkeley está lanzando un nuevo estudio diseñado para revelar los mecanismos detrás de cómo los psicodélicos moldean la percepción humana.

En el experimento, participantes humanos sanos ingerirán psilocibina, un compuesto encontrado en los hongos psicodélicos. Cada participante realizará tareas perceptuales simples mientras se monitorea su corteza visual utilizando Imagen por Resonancia Magnética Funcional (fMRI).

Los investigadores esperan que, al comprender mejor cómo la psilocibina interactúa con el sistema visual del cerebro, uno de los sistemas mejor entendidos del cerebro, también obtendrán información sobre los amplios impactos de estas drogas en la mente humana.

“Tenemos esta increíble oportunidad de caracterizar la experiencia psicodélica en tiempo real, mientras está ocurriendo, utilizando métodos modernos de neuroimagen”, dijo Michael Silver, director del BCSP y líder del estudio. “Comprender las acciones de los psicodélicos a nivel neurocientífico generará conocimientos sobre cómo funcionan como medicamentos y, con suerte, nos ayudará a desarrollar tratamientos más efectivos para los trastornos de salud mental. También arrojará luz sobre algunos de los misterios fundamentales del cerebro humano, la mente y la conciencia y cómo se relacionan entre sí”.

Durante siglos, plantas y hongos con propiedades psicodélicas han sido incluidos en las prácticas ceremoniales sagradas de muchas comunidades indígenas. En las décadas de 1950 y 1960, científicos, psiquiatras y terapeutas occidentales comenzaron a probar si los compuestos psicoactivos purificados de plantas y hongos, así como nuevos compuestos sintéticos, podrían ayudar a tratar los trastornos de salud mental. Sin embargo, estos estudios fueron interrumpidos por la aprobación de la Ley de Sustancias Controladas en 1970, que restringió el uso de muchas sustancias psicodélicas. Más recientemente, ha habido un resurgimiento en la investigación que involucra la psilocibina en participantes humanos.

El nuevo estudio en Berkeley es único porque es uno de los pocos ensayos clínicos que examinan las acciones neurobiológicas de la psilocibina, en lugar de centrarse en sus efectos sobre los síntomas y comportamientos clínicos. El estudio también marca la primera vez que se realiza investigación en sujetos humanos con psilocibina, o cualquier otra droga de la Lista I, en el campus de Berkeley. El estudio está actualmente inscribiendo voluntarios y el cribado de los primeros participantes está en marcha.

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La visión humana: Más que una cámara de video

La visión humana está impulsada tanto por nuestros cerebros como por nuestros ojos. Cada ojo humano contiene solo alrededor de un millón de células ganglionares retinianas que transmiten información del ojo al cerebro, comparable al número de sensores en una cámara de 1 megapíxel. Eso significa que, si nuestra percepción visual se determinara solo por las células en nuestros ojos, los humanos verían con aproximadamente la misma resolución que la cámara del Apple iPhone original de 2007.

En cambio, nuestros cerebros construyen una visión rica y detallada del mundo combinando la limitada información sensorial de nuestros ojos con suposiciones basadas en patrones que experimentamos regularmente en el mundo visual. Estas suposiciones, también llamadas “prioridades visuales”, llenan los vacíos y ayudan a resolver ambigüedades en los datos sensoriales.

“La forma en que percibimos el mundo es muy diferente a una cámara de video”, dijo Silver. “Mientras que una cámara simplemente registra pasivamente lo que pasa a través del lente, nuestro cerebro toma esa información sensorial de los ojos y la combina con experiencias previas para generar nuestra experiencia consciente del mundo. Hacemos suposiciones implícitas, por ejemplo, que los objetos que están en un lugar tienden a permanecer en ese lugar, o que los objetos que están en movimiento tienden a continuar moviéndose a lo largo de esa trayectoria, para ayudar a construir nuestras percepciones”.

Los efectos de las prioridades visuales en la percepción también pueden crear ilusiones o llevar a las personas a tener interpretaciones conflictivas de la misma imagen. Por ejemplo, una foto de un vestido se volvió viral en 2015 después de desencadenar acalorados debates en línea sobre si el vestido era azul y negro o blanco y dorado. Resulta que los colores que cada persona veía dependían en gran medida de suposiciones inconscientes que estaban haciendo sobre la iluminación en la foto.

En el nuevo experimento apoyado por el BCSP, Silver y su equipo examinarán cómo la psilocibina moldea la percepción visual y cómo estas percepciones son generadas por el cerebro. Su objetivo es probar una hipótesis conocida como REBUS, o creencias relajadas bajo psicodélicos, que propone que los psicodélicos funcionan “relajando” suposiciones implícitas, de modo que nuestras percepciones están menos moldeadas por prioridades visuales y más por información sensorial cruda.

Efectos psicodélicos en el cerebro

La hipótesis REBUS, creada por los neurocientíficos Robin Carhart-Harris y Karl Friston, podría ayudar a explicar por qué la terapia asistida por psicodélicos puede ayudar a tratar tantos trastornos de salud mental diferentes, dijo Silver.

“Si piensas en los trastornos donde tenemos la mejor evidencia de que los psicodélicos pueden ser una terapia útil, incluyendo el PTSD, la depresión, la ansiedad y varios trastornos por uso de sustancias, a menudo involucran una prioridad o creencia desadaptativa, como una imagen negativa de uno mismo”, dijo Silver. “La teoría REBUS propone que la terapia asistida por psicodélicos funciona reduciendo la influencia de estas prioridades, seguida de la construcción de prioridades más saludables a través de la psicoterapia”.

Sin embargo, la teoría REBUS es difícil de probar en el contexto de la salud mental, porque los científicos solo tienen una comprensión limitada de cómo se codifican las creencias de alto nivel, como la imagen propia, en el cerebro. Silver espera que, al trasladar estas preguntas de investigación al sistema visual, su equipo pueda probar la teoría de manera más rigurosa, mientras también obtiene información valiosa sobre cómo los psicodélicos impactan el sistema visual y la percepción visual.

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“Sabemos mucho sobre las diferentes estructuras y tipos neuronales en el sistema visual, y como resultado, tenemos cierta comprensión de cómo se ven las prioridades visuales y la información sensorial en el cerebro, y cómo interactúan entre sí”, dijo Silver. “Y así, utilizando imagen por resonancia magnética funcional, podemos probar esta teoría de una manera muy rigurosa”.

Superando obstáculos regulatorios

Durante años, los investigadores en el laboratorio de Silver han estudiado cómo los medicamentos farmacéuticos, incluida la medicación para el Alzheimer Aricept, impactan la percepción visual y la actividad cerebral. Ampliar este trabajo para incluir compuestos psicodélicos podría no solo mejorar las opciones de tratamiento para enfermedades mentales, sino también revelar más sobre cómo el cerebro construye nuestra experiencia del mundo que nos rodea.

“Los psicodélicos siempre han parecido un caso interesante y extremo de cómo el cerebro puede crear representaciones visuales realmente fantásticas y asombrosas”, dijo Sean Noah, un investigador postdoctoral en el laboratorio de Silver. “Creo que hay un potencial inexplorado en el uso de psicodélicos como herramientas para entender cómo el cerebro construye nuestra representación visual del mundo y cómo el cerebro está relacionado con la conciencia en general”.

Como droga de la Lista I, la psilocibina está estrictamente regulada por el gobierno federal. Silver y su equipo en el BCSP han trabajado durante años para obtener las aprobaciones regulatorias a nivel federal, estatal y de campus necesarias para usar psilocibina, y deben seguir reglas estrictas para manejar el material, incluyendo almacenarlo en una caja fuerte atornillada al suelo y ubicada detrás de múltiples puertas cerradas con llave.

Los miembros del equipo de investigación Jenna Ausiello (izquierda), Michael Silver, David Egert, Sean Noah y Jen Holmberg (derecha) frente a una máquina de resonancia magnética en el Centro de Imágenes Cerebrales Henry H. Wheeler Jr. de UC Berkeley.

“La preparación necesaria para poder llevar a cabo investigaciones con psicodélicos en sujetos humanos en Berkeley por primera vez ha sido más de diez veces más trabajo que prepararse para hacer experimentos similares que involucran medicamentos farmacéuticos que no son sustancias controladas”, dijo Silver. “Pero creo que la infraestructura que hemos construido será muy útil para futuros estudios de neurociencia humana de los psicodélicos en el BCSP”.

Acerca del autor

Amante del cannabis y especializado en el mundo de las sustancias psicoactivas. Escritor y psiconauta.