Descubrimientos y desafíos en el camino de los psicodélicos hacia la terapia de salud mental

El pasado 2023, los psicodélicos no solo han dejado su huella como drogas de fiesta contraculturales, sino como un nuevo paradigma en la terapia de salud mental.

En junio, Australia se convirtió en el primer país en autorizar el uso de MDMA, conocido popularmente como molly o éxtasis, y psilocibina, el ingrediente activo en los hongos mágicos, para tratar el trastorno de estrés postraumático (TEPT) y la depresión.

El MDMA también se acercó a la aprobación en los Estados Unidos para el TEPT, gracias a los resultados positivos de un amplio ensayo multicéntrico, doble ciego y aleatorizado, el estándar de oro para probar la seguridad y eficacia de los fármacos.

Mientras tanto, la psilocibina ganó impulso como tratamiento para la depresión severa. Un ensayo aleatorizado y controlado con placebo en 104 adultos encontró que una sola dosis de hongos mágicos atenuó los síntomas de la depresión cuando se combinó con apoyo psicológico. Los efectos duraron al menos seis semanas con efectos secundarios mínimos. Hay ensayos clínicos en curso para explorar si la psilocibina y sus derivados pueden ayudar a pacientes a afrontar el dolor crónico de espalda baja, abordar la depresión en trastorno bipolar y aliviar las luchas mentales en cuidados al final de la vida.

Este año también vio un avance en la terapia con hongos mágicos. Clínicas registradas en Oregón ya han comenzado tratamientos con psilocibina en pacientes con trastornos de salud mental que van desde trastornos obsesivo-compulsivos hasta TEPT, aunque la droga no está aprobada a nivel federal y sigue siendo ilegal.

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En 2022, Oregón se convirtió en el primer estado en legalizar la terapia con psilocibina bajo estrictas regulaciones: Los hongos se controlan cuidadosamente en cuanto a potencia y calidad y deben tomarse bajo supervisión. Las pautas ofrecen un modelo para otros estados, como Colorado, que también despenalizó la psilocibina para uso terapéutico potencial.

Sin embargo, queda un problema evidente. A pesar de los prometedores resultados clínicos, nadie sabe exactamente cómo funcionan los psicodélicos en el cerebro. Examinar sus acciones sobre las células cerebrales no es solo una curiosidad académica. Podría dar lugar a variantes que mantengan propiedades antidepresivas sin el efecto de euforia. Y debido a que los alucinógenos alteran sustancialmente nuestra percepción del mundo, podrían ser herramientas poderosas para investigar la neurobiología detrás de la conciencia.

Los fármacos que alteran la mente actúan en múltiples objetivos a través del cerebro, activando diferentes tipos de neuronas en diversas regiones.

Sin embargo, comparten similitudes. Por ejemplo, la mayoría de los fármacos psicoactivos regulan la serotonina, un químico cerebral involucrado en el ánimo, el apetito, la memoria y la atención.

Este año, los científicos encontraron otro tema común: los psicodélicos parecen “restablecer” el cerebro a un estado más juvenil, al menos en ratones. Al igual que los humanos, los ratones tienen un período crítico en la adolescencia, durante el cual sus cerebros son altamente maleables y pueden reconfigurar fácilmente los circuitos neuronales, pero la ventana se cierra después de la adultez.

Un estudio anterior mostró que el MDMA reabre la ventana crítica en ratones adultos, de modo que cambian su “personalidad”. Los ratones criados solos suelen ser introvertidos y prefieren mantenerse en soledad en la adultez. Una dosis de MDMA aumentó su disposición a acurrucarse con otros ratones, esencialmente, aprendieron a asociar la socialización con la felicidad, concluyó el estudio.

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No es tan sorprendente. El MDMA es conocido por promover la empatía y el vínculo. El nuevo estudio, del mismo equipo, extendió sus resultados iniciales a cuatro psicodélicos que no desencadenan sentimientos difusos: LSD, ketamina, psilocibina e ibogaína. Similar al MDMA, los ratones adultos criados solos cambiaron su preferencia usual por la soledad cuando fueron tratados con cualquiera de las drogas. Debido a que los hábitos son difíciles de cambiar en la adultez, para ratones y hombres, las drogas pueden haber reabierto el período crítico, permitiendo al cerebro reconfigurar más fácilmente las conexiones neuronales basadas en nuevas experiencias.

Las personas con depresión a menudo tienen redes neuronales rígidas que los encierran en rumiaciones constantes y pensamientos oscuros. Los psicodélicos podrían ser potencialmente una “llave maestra” que ayuda a las redes cerebrales a recuperar su fluidez y flexibilidad.

Sorprendentemente, a pesar de estructuras químicas muy diferentes, todos los psicodélicos probados activaron una proteína cerebral llamada factor neurotrófico derivado del cerebro. Un nutriente para las células cerebrales, la proteína ayudó a las regiones cerebrales involucradas en la memoria y el ánimo a dar a luz nuevas neuronas. También restauró ramas neuronales dañadas, para que las neuronas pudieran conectarse mejor en redes funcionales.

Los antidepresivos clásicos como el Prozac también activan la proteína, pero los psicodélicos son mucho más efectivos. Podría ser por qué alivian rápidamente los síntomas depresivos en horas, mientras que las alternativas convencionales a menudo tardan meses.

Dicho esto, estar drogado todo el tiempo no es práctico.

Otro estudio sugiere que podría ser posible separar los efectos alucinógenos y los beneficios para el estado de ánimo de una droga. Al estudiar las redes cerebrales en ratones bajo los efectos del LSD, los investigadores identificaron un centro clave para los efectos antidepresivos de la droga. Eliminar genéticamente el centro de proteínas redujo los efectos antidepresivos, pero mantuvo la euforia (bajo ácido, los ratones mueven la cabeza sin parar como si escucharan a los Grateful Dead). Los resultados sugieren que podría ser posible desarrollar variantes de LSD que eviten las alucinaciones no deseadas pero mantengan sus rápidas propiedades antidepresivas.

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Estos son solo resultados preliminares. Pero la investigación sobre psicodélicos está ganando un nuevo aliado: la inteligencia artificial. Algoritmos que predicen la estructura de las proteínas, combinados con el diseño racional de fármacos, podrían generar psicodélicos que retengan sus beneficios psiquiátricos sin el efecto de euforia.

El aprendizaje automático también podría ayudar a descifrar más a fondo sus efectos sobre la actividad cerebral. Por ejemplo, una colaboración entre la Universidad McGill en Canadá, el Instituto Broad en Harvard y MIT, y otras instituciones está utilizando la IA para explorar cómo los alucinógenos alteran los diferentes sistemas químicos en el cerebro.

El método es innovador: El estudio diseñó un algoritmo que analizó 6,850 “informes de viajes” de personas que tomaron una variedad de 27 drogas diferentes y catalogaron sus experiencias subjetivas en lenguaje cotidiano. La IA extrajo palabras comúnmente utilizadas para cualquier sustancia dada y las vinculó a sistemas químicos cerebrales en regiones cerebrales que probablemente sean afectadas por esa droga en particular. En otras palabras, la IA tradujo de manera confiable experiencias del mundo real en posibles cambios químicos en el cerebro para que los investigadores los exploren. Una herramienta similar podría vincular los cambios inducidos por las drogas en la conciencia a diferentes regiones cerebrales.

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Un nuevo marco regulatorio

A pesar del creciente entusiasmo, los alucinógenos y empatógenos, como el MDMA, siguen siendo ilegales a nivel federal en Estados Unidos. La Agencia de Control de Drogas (DEA) los clasifica como Sustancias de Lista I, indicando que se consideran drogas sin usos médicos conocidos y con alto riesgo de abuso.

Sin embargo, los reguladores federales están comenzando a reconocer su potencial terapéutico.

En junio, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) publicó una guía preliminar sobre cómo realizar ensayos clínicos con drogas psicodélicas, ofreciendo un apoyo inicial al campo. La agencia ya ha aprobado una versión de la ketamina para la depresión resistente al tratamiento y ha otorgado a la MDMA y a la psilocibina el estatus de “terapia innovadora” para acelerar su desarrollo. Incluso el Congreso está implicado. Este año, aprobó proyectos de ley que permiten al Departamento de Asuntos de Veteranos estudiar psicodélicos para la salud mental de los veteranos.

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La aceptación social también está en aumento. Una encuesta realizada por el Centro de Ciencia de Psicodélicos de la UC Berkeley encontró que más del 60% de los 1,500 participantes apoyan la legalización de los psicodélicos para terapia, siempre y cuando estén regulados.

Este año ha sido crucial para la terapia con psicodélicos. Aunque los resultados son prometedores, aún son preliminares. Dada la historia tumultuosa de estas drogas, investigadores y profesionales avanzan con precaución, estableciendo pautas para las mejores prácticas terapéuticas (como qué hacer cuando un paciente sufre un mal viaje). Con al menos 260 ensayos clínicos registrados en marcha, el próximo año promete continuar la incursión de los psicodélicos en el campo de la salud mental.

Acerca del autor

Raúl del Pino es un destacado psiconauta, escritor y autoridad en sustancias psicoactivas, especialmente psicodélicos.

Fundador de www.psiconautica.org en 1996, el primer portal en lengua hispana sobre drogas, se ha enfocado en los Estados Modificados de Conciencia y la Psicología Transpersonal. Autor del libro "Sexo, tantra y MDMA", Raúl combina rigor científico con introspección personal, explorando la relación entre psicoactivos, sexualidad y prácticas espirituales. Su trabajo contribuye significativamente a la comprensión y uso responsable de sustancias psicoactivas.